白羊座
03/21 - 04/19
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星星排队非大难[图]



公元前44年,一位女占星师在观测天相时发现若干星体构成一字形排列,便向当时的罗马独裁者凯撒发出警示:“3月15日,千万得小心防范死神降临。”当时,位高权重的凯撒并没有太在意,倒是他那帮早已蓄谋要暗杀他的所谓“亲密战友”在这一预言的激励下,迅速采取了行动。不久后,凯撒被暗杀。无独有偶,大约在140年之后,罗马又再次发生类似事件。公元96年9月8日,夜空又出现星体的一字形排列。罗马皇帝的亲信宠臣认定,这种火星居于正中的珠链排列暗示着皇帝受神灵庇护的终结,于是合谋刺杀了罗马皇帝提多。由此不难看出,古代人十分迷信星相,凡事都要遵循星相的启示。

后来,随着科学的日益发达,人们才逐渐认识到星相学的预测是靠不住的,至此,曾一度令人痴迷的神秘星相学才渐渐与人们的日常活动分离开来。然而,这并不是说星星的位置排列与人类生活全无关系。事实上,对于美国宇航局这类高科技研究机构来说,星相研究常常是他们首先得考虑的问题。

与古代占星术迷信所谓的“天机”不同,现代的宇航专家们之所以要仔细观测、推算各类星体(包括行星、彗星、小行星等)的运行情况,其目的主要是为了使太空探索计划尽可能以最短的航程、最少的耗资来圆满完成。

熟悉科幻小说的朋友,也许对下列场景不会陌生:小说中的主人公可以像驾驶汽车一样,随意将飞船从一个星球驶向另一个星球,有时驾驶过程甚至可以简化到只需按下几个不同的按钮。然而,在现实生活中,宇宙飞船的发射却受到诸多因素的限制。以地球引力为例,目前的普通型运载火箭只能将负重2.5万公斤左右的探测设备送入近地轨道。除非这些设备自身另外配备有驱动装置,否则就连用于阿波罗计划的“土星五型”火箭当时也没能完全摆脱地球的引力作用,虽然它到了月球,但月球毕竟也在地球的引力束缚中。当然,极个别的小型飞行器曾冲出地球引力之后,进入深空。比如火星探索中常用的“德尔塔二型”火箭,就能把700公斤的负载送出地球的引力场之外,但不能因此认为人类已经有能力将哪怕只有700公斤重的东西送至太空中任何地方。

即使冲破地球的束缚,飞行器也仍处在太阳引力场的控制之下,因而很难冲出太阳系。况且,目前的飞行器大都是由化学燃料推动的,待到燃料耗尽之时,它们就只能沿着被发射出去时的方向飘行。而星际飘行是相当费时的。比如2001年发射升空的“奥德赛号”火星探测器从上天到飞抵火星,就用了整整6个月时间,这期间火星的轨道早已发生了偏移。由此不难想象,准确知道飞行器发射时和抵达火星时火星所处的不同位置有多么重要。因此,现代人也得像祖先一样,密切关注星相的变化。

好几年前,就有科学家在筹划派宇航员登陆火星。这是一项相当庞杂的计划,而登陆能否实现与时机选择是否恰当有很大关系。所谓“最理想”的时机,要数天文学家常说的“相对期”,即地球和火星相距最近的时刻。载人飞船只有在“相对期”到来之前的几个月就升空,才能顺利登陆火星;在此之后,只需再等26个月,地球与火星之间又会出现一个新的“相对期”,已完成探测任务的宇航员便可以借此良机重返地球了。

当然,考虑到化学燃料的有限性,尽可能减少燃料消耗,时机的挑选还需作缜密的考虑。虽然地球与火星每26个月就会相互靠拢,但由于这两颗行星的运行轨道都呈椭圆形,所以两星之间的所谓最近距离一般要每15年才会出现一次。当然,偶尔也可能由于某种原因而出现变故。据预测,火星与地球之间的最短距离将分别于2003年、2018年和2033年出现。由于载人登陆火星计划需要派遣宇航员,所以2018年可能是最佳时机。

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